A cívisváros zenei életének meghatározó pillanata volt 1923. május 13., amikor a város filharmonikus zenekara első önálló koncertjét adta. Neve ekkor Debreceni MÁV Filharmonikus Zenekar volt, és hamarosan az ország első számú nem budapesti szimfonikus együttesévé vált Ábrányi Emil vezetésével, akit Rubányi Vilmos követett. 

1952-től az immár önálló intézménnyé nyilvánított együttes az Országos Filharmónia által az országban szervezett koncerteken túl folyamatosan közreműködött a Csokonai Színház operaelőadásain is. A Gulyás György által időközben megalapított Kodály Leánykórus egyre gyakrabban szerepelt együtt a zenekarral, illetve a MÁV által finanszírozott „Gördülő Opera” zenekaraként kulturális missziót teljesített az ország jelentős részén. Debrecen hivatásos zenekara 1991-től 2011-ig Debreceni Filharmonikus Zenekar néven működött, 2011 őszétől viseli a Kodály Filharmonikusok Debrecen nevet. Az elmúlt évtizedekben a magyar karmesterek teljes élgárdája, valamint több neves külföldi dirigens vezényelte a zenekart számos hazai és külföldi hangszeres művész volt az együttes vendége. A zenekar gyakran vendégszerepelt neves külföldi fesztiválokon. A Kodály Filharmonikusok számára hagyományosan alapvető jelentősége van magyar, köztük új zeneművek interpretálásának, de a zenekar részt vesz olyan produkciókban is, amelyek a könnyűzene közönségének szólnak. Az együttes teljesen egyedülálló a vidékiek közt abban, hogy mellette egy magas színvonalú kórus működik, műsorpolitikájának meghatározó eleme az oratóriumjátszás.